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성인 아토피, 어느 날 갑자기 왜 생기는 걸까?

임은교 |청아한의원
등록 2019-11-12 08:49 수정 2019-12-09 17:03

심한 가려움증을 특징으로 하는 아토피피부염은 만성 염증성 피부질환으로 면역계가 성숙하지 않은 어린 시절부터 시작되는 경우가 많다. 어렸을 때 아토피가 있었던 사람들은 아토피피부염에 대한 인식이 있는 상태인 데다가 피부 관리에 신경을 많이 쓰기 때문에 성인 아토피가 다시 생겼을 때도 초기부터 적극적으로 피부를 관리하고 치료하는 편이다.

몸을 긁고 있는 여성

반면, 청소년 또는 성인이 된 이후에 갑자기 아토피피부염이 생긴 경우에는 아토피에 대한 인식이 부족하고 전형적인 아토피 양상을 보이지 않는 경우도 종종 있어 초기에 치료 시기를 놓치기 쉽다. 특히 치료 시기를 놓쳐 증상이 만성화된 이후에야 병원, 한의원에 방문해 피부알레르기로 생각해서 시간이 지나면 저절로 나을 것 같아 내버려 두었다가 심해졌다고 말하는 사람이 많다.

아토피는 뚜렷한 진단의 근거가 되는 객관적인 검사 방법이 없기 때문에 진단 기준에 따라 진단을 하게 된다. 진단 기준에는 가려움증, 특징적인 피부병변의 모양과 분포, 알레르기 질환 유무 등 여러 가지가 있는데 아토피 초기증상은 진단 기준에 부합하지 않을 수도 있다.

그러나 진단 기준에 해당하지 않는다고 하더라도 피부 알레르기가 있는 상태라면 이후에 증상이 심해지면서 아토피로 진단이 내려질 수 있기 때문에 아토피 초기증상이 나타났다면 피부 상태를 지속적으로 잘 관찰하고 관리하는 것이 중요하다.

성인 아토피 초기증상, 어떤 것들이 있을까?
전형적인 아토피 초기증상은 가렵고 빨갛게 오돌토돌하게 올라오며 건조하고 거친 피부다. 다른 피부 질환에서도 피부가려움증은 나타날 수 있는데, 아토피는 뾰루지나 종기처럼 곪거나 두드러기처럼 부풀어 오르면서 위치가 이동하거나 대상포진처럼 수포(물집)로 시작하지 않는다. 피부 아토피는 닭살처럼 오돌토돌한 것이 올라오면서 간지럼증이 동반되거나 피부가 건조하고 빨개지면서 간지러워서 긁다 보니 점차 피부가 오돌토돌해지고 갈라지는 경향이 있다.

성인 아토피가 나타나는 전형적인 부위도 알아두면 성인 아토피 초기증상을 파악하는 데 도움이 된다. 몸통이나 팔다리의 펴지는 부위에 아토피가 많이 나타나는 영유아와 달리 성인 아토피는 주로 얼굴이나 목, 팔다리의 접히는 부위인 팔꿈치 안쪽, 무릎 뒤 오금에 잘 나타난다. 그러나 항상 이 부위에만 나타나는 것은 아니고 생활습관이나 직업적 특성에 따라서 손목이나 손등 등 다른 부위에 나타날 수도 있다.

아토피가 심해지는 시간대에도 특징이 있다. 성인 아토피는 대체로 해가 떠 있는 시간보다는 저녁부터 밤, 새벽 시간에 증상이 심해 자면서 긁거나 잠을 설치게 만드는 경향이 있다. 또한 스트레스를 받았을 때, 잠을 잘 못 잤을 때, 술을 마셨을 때, 땀을 흘렸을 때도 증상이 심해지기 쉽다.

고민하는 남성

성인 아토피, 왜 갑자기 생겼을까? 원인은?
어렸을 때부터 아토피가 있었다면 부모가 알레르기 질환(비염, 천식, 아토피 등)을 가지고 있었거나 면역계가 충분히 발달하지 못한 것이 문제가 될 때가 대다수이다. 반면 어렸을 때 없었던 아토피가 성인이 되어 나타난 경우에는 피부에 만성 염증이 생길 만한 생활 요인과 이로 인한 신체 증상이 지속되는 경우가 많다.

만성 염증은 불규칙한 식습관, 잦은 음주, 인스턴트식품 섭취, 수면 부족, 과도한 스트레스 등 다양한 생활 요인에 의해 발생할 수 있다. 이와 같은 요인이 장기간 지속되면 그에 따른 신체적인 증상도 뒤따르기 마련이다. 대표적으로 만성적인 소화불량, 불면, 피로, 상열감 등의 증상이 발생할 수 있고, 이런 증상들이 치료되지 않은 채로 유지되면 결과적으로 체내에는 만성 염증이 발생하며, 이것이 피부로 드러난 것이 바로 아토피피부염이다.

성인 아토피 치료가 어려운 이유는 만성 염증을 일으키는 복합적인 요인을 고려하지 않고 아토피를 단지 피부 문제로만 바라보기 때문이다. 피부에 만성 염증을 일으키는 요인이 교정되고 체내 증상이 치료되지 않는다면 아무리 피부의 염증을 직접적으로 줄여주는 연고나 약을 사용하고 좋은 아토피 로션, 아토피 크림을 발라도 아토피가 지속되거나 악화될 수밖에 없다.

성인 아토피 초기증상은 심하지 않은 가려움증과 피부 건조로 시작한다. 초기에 아토피를 인식하여 충분한 보습으로 피부 장벽을 튼튼하게 하고 건강한 생활습관을 가질 수 있도록 노력한다면 병원에 가지 않고도 충분히 호전될 수 있다.

만약 적절한 피부 보습 방법이나 아토피에 좋은 음식과 수면습관, 스트레스 해소를 위해 자신의 생활에서 어떤 부분을 교정해야 하는지 모른다면 일찍이 전문가에게 컨설팅을 받는 것도 좋은 방법이다. 그러나 성인 아토피 초기증상인 줄 모르고 증상을 방치하거나 일반적인 생활 관리만으로는 부족하여 가려움증이 심해지고 피부에 긁은 상처와 진물이 나는 등 아토피 증상이 악화된다면 지체 없이 병·의원이나 한의원 등 의료기관에서 치료를 시작해야 한다.

글 = 하이닥 의학기자 임은교 원장 (한의사)

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